Праздник 8 марта появился как день, посвященный борьбе за права женщин. В 1857 году в этот день в Нью-Йорке на манифестацию собрались работницы обувных и швейных фабрик. Они требовали от правительства установления 10-часового рабочего дня, сухие и светлые помещения и заработную плату, равную с мужчинами. В то время женщины должны были работать по 16 часов в день, при этом получая за свой труд копейки.

Мужчинам удалось после решительных выступлений добиться для себя введения рабочего дня длительностью 10 часов. В США на многих предприятиях появились профсоюзные организации. После 8 марта 1857 года впервые членами нового профсоюза стали женщины. Сотни женщин Нью-Йорка в этот день вышли на демонстрацию и потребовали предоставить им избирательное право.


В 1910 году прошла Международная конференция женщин-социалисток в Копенгагене, на которой выступила Клара Цеткин с предложением праздновать 8 марта Международный женский день. Подобное предложение призывало женщин всего мира присоединиться к борьбе за мир, за право на труд, за равноправие и уважение своего достоинства. Впервые этот праздник отмечали 19 марта 1911 года в Дании, Швейцарии, Германии и Австрии. В тот день более миллиона женщин и мужчин вышли на демонстрацию. Женщины, помимо права занимать руководящие посты и избирательного права, добивались одинаковых прав с мужчинами на производстве.

В России впервые праздник 8 марта отмечался в 1913 году в Петербурге. На имя градоначальника было подано прошение об учреждении «…научного утра по женскому вопросу». Разрешение властей было получено, и 2 марта 1913 года собралось 1,5 тысячи человек в здании Калашниковской хлебной биржи. На повестке дня научных чтений стояли вопросы: о дороговизне жизни, право голоса для женщин и государственное обеспечение материнства. На следующий год женщины многих стран Европы 8 марта или приблизительно в этот день организовали марши протеста против войны.

В последнее воскресенье февраля 1917 года женщины России вышли на улицы с лозунгом «Хлеба и мира». Царь Николай II через четыре дня отрекся от престола, и временное правительство пообещало женщинам избирательное право. По юлианскому календарю (которым пользовались тогда в России) этот день пришелся на 23 февраля, а по григорианскому стилю – на 8 марта.

С первых же лет правления Советской власти Международный женский день получил статус государственного праздника. В 1965 году этот день сделали нерабочим. Был у него и свой праздничный ритуал: на торжественных мероприятиях правительство отчитывалось перед обществом о достижениях государственной политики в отношении женщин. Со временем праздник 8 марта потерял свою политическую окраску.

Международный женский день закрепился в перечне государственных праздников Российской Федерации и после распада СССР. Отмечают его и в странах СНГ: в Азербайджане, Казахстане, Грузии, Украине, Киргизии, Таджикистане, Молдавии, Туркмении, Белоруссии как международный женский день; в Узбекистане – его отмечают как день матери, а в Арменни – 7 апреля, как День материнства и красоты.